Review: The Next Web Conference 2018, het Lowlands onder tech-conferenties

Voor het derde opeenvolgende jaar keerde ik terug naar The Next Web Conference (TNW) in de Westergasfabriek. Na mijn fantastische eerste kennismaking met TNW in 2016, en de ietwat lauwe conferentie van vorig jaar (lees de 2017 blog), reisde ik met enige terughoudendheid af naar de conferentie van dit jaar. Gaat The Next Web 2018 haar verwachtingen waarmaken? Without any further ado: een review!

De opzet van The Next Web 2018

De locatie, de prachtige industriële Westergasfabriek, leent zich bij uitstek voor een grote conferentie. The Next Web maakte daar slim gebruik van. Kennis, cultuur en recreatie vloeiden namelijk makkelijk in elkaar over. Het uitgangspunt van TNW is sinds de eerste conferentie in 2006 gericht op de intieme en persoonlijke sfeer. Die elementen waren door de locatiekeuze in overvloed te vinden. Ook leende de opzet van het terein zich daar toe. Veel open ruimtes, verstopte barretjes (Chivas experience), rollende keukens, barista’s en live optredens van bands (Rilan & the Bombardiers die iedereen even wegbliezen) gaven het geheel een bijzondere festivaleske sfeer.


De bereikbaarheid met het OV was uitstekend (vier haltes van het centraal station). Dankzij de gunstige ligging (Amsterdam West) zijn er voldoende lokale horecagelegenheden in de buurt te vinden. Denk aan de Tony Chocolonely of bar Troost. Dat laatste, borrelen – that be -, valt overigens ook echt aan te raden. Zowel op de venue als daarbuiten werden exclusieve borrels georganiseerd. De hoogtepunten? Dat waren de Startup Fissa bij TQ en de closingparty in Hotel Arena. Vanaf een uur of 4, wanneer de meeste talks zijn geweest, waren er live optredens van bands en werden de houtovens voor pizza’s, pulled pork, crêpes en wat zo al, flink opgestookt. Het horeca aanbod was zeer gevarieerd: voor ieder wat wils.

De talks

Oké, tricky part, want veel van de sprekers hebben een heel specifiek domeinprofiel als generalist. Op het gebied van digital kon ik niet iedereen plaatsen en had ik wat moeite om mijn schema samen te stellen. Tegelijkertijd was dat juist ook de charme. Het leverde namelijk indrukwekkende en toevallige ontdekkingen op; serendipiteit. De écht grote namen waren wat mij betreft Will.I.Am (popartiest, mode-icoon en technopreneur), Ryan Leslie (superphone), Nir Eyal (auteur van het boek Hooked) en Jason Silva (shots of awe).

Ryan Leslie

De voormalig R&B artiest gaf een verfrissend en intiem interview in de Chivas hidden studio. Dit was een plek waar ‘spontaan’ talks en interviews werden georganiseerd. Per app kreeg je een notificatie met de melding dat ‘hidden studio’ opent, first come first serve. Een intiem en verrassend concept. Ryan vertelde over het verloop van zijn carrière: zijn tijd bij Harvard, de keuze om voor muziek te gaan en hoe hij zichzelf leerde programmeren via code academy om zo zijn eerste app te ontwikkelen. Inspirerend!

Nir Eyal

Het leek erop dat Nir Eyal, gedrag-designer, wellicht in gewetensnood kwam naar aanleiding van zijn boek Hooked. Hierin schreef hij namelijk over de wijze waarop apps dusdanig ontwikkeld kunnen worden, dat de gebruiker er verslaafd aan kan raken. Voor sommigen moreel verwerpelijk, zeker in het licht van de huidige ontwikkelingen en maatschappelijke discussies op dat gebied. Echter, in 2014, het jaar waarin het boek uitkwam, zaten wij daar nog niet zo mee. Bij TNW gebruikte Nir Eyal zijn talk om diezelfde technieken toe te passen om productiever te zijn en te blijven. Hoe? Door de afleiding van onze mobieltjes en apps te negeren. Feitelijk dus een 180 graden draai ten opzichte van zijn vorige boek. De stampvolle Dôme (de grote marketingzaal) trakteerde hem op een luid applaus.

Jason Silva

Jason Silva is technologie-filosoof en futurist. Beroemd geworden met zijn YouTubekanaal ‘Shots of Awe’. Daarin koppelt hij technologische ontwikkelingen aan maatschappelijke kwesties en levensvragen. Het was leuk om te zien hoe Jason Silva vele filosofen aanhaalde en daarmee minder voor de hand liggende verbindingen zag. Hij deelde dit aan de hand van mooie metaforen. Inspirerend, maar ook verschrikkelijk Amerikaans. Waarmee ik wil zeggen dat het een ietwat theatrale talk was, die daardoor niet per se aan kracht verloor.

Conclusie

The Next Web loste ook dit jaar de belofte in. Want met ruim 15.000 bezoekers, fantastisch weer en een wederom goede sprekers ‘line-up’, was het een succes. De meeste key-notes vonden plaats in de Gashouderfabriek. Daar was een Arena opgesteld waar de sprekers als een soort gladiatoren het publiek toespraken. Dit vormde een opzet die op papier beter uit de verf kwam dan in de praktijk. Het was namelijk rommelig en het geluid en de visuals kwamen niet tot hun recht. Niet meer doen dus. Afgezien daarvan heb ik genoten van de talks, het fantastische optreden van Rilan & the Bombardies en het heerlijke eten. Op naar de volgende Next Web!